Japón.- Un equipo de científicos afiliados con varias instalaciones académicas y de investigación en Japón encontraron que el semen seco del salmón puede ser usado para extraer elementos de tierras raras (REEs) de los residuos líquidos de metales. La investigación publicada en la revista Plos One describe como los científicos desarrollaron la idea, el proceso que emplearon y el potencial de usar la técnica en aplicaciones comerciales.

Actualmente, el proceso de recuperación de REEs de los residuos de los metales incluye el uso de tóxicos y algunas veces químicos radioactivos que frecuentemente causan problemas en el ambiente. Este método también es caro, debido a que se debe usar un tipo especial de resina. Por estas razones, los científicos han venido buscando otras formas de hacer el trabajo.

En el 2010, otro equipo de científicos descubrió que los fosfatos en la superficie de algunos tipos de bacterias atraen los REEs permitiendo la colección de REEs, y fue diez veces más eficiente que los métodos actuales. El inconveniente, de hecho, fue que era difícil el incremento de los cultivo para su uso en escala industrial. En este nuevo esfuerzo, el equipo de investigación evaluó el uso del semen seco del salmón, conocido en Japón como “lecha”, como un posible reemplazo.

“La lecha” tiene fosfatos en el ADN del esperma, por lo cual los científicos razonaron, que podría atraer REEs de la misma forma en que las bacterias lo hacen. Para comprobar esto, ellos pusieron la lecha seca en un vaso que ya contenía una solución de tierras raras.

Los análisis posteriores revelaron que la lecha, efectivamente, sacaron los REEs de la solución, absorbiéndolos. Poner la mezcla en una centrífuga permitió a los científicos extraer los REEs para su reutilización. Cabe destacar que el proceso fue capaz de extraer minerales caros como el tulio y el lutecio.

El equipo informa que las pruebas iniciales indican que incrementar la lecha con ciertos químicos puede hacer que el proceso trabaje con otros tipos de REEs.

Referencia bibliográfica:
Takahashi Y, Kondo K, Miyaji A, Watanabe Y, Fan Q, et al. (2014) Recovery and Separation of Rare Earth Elements Using Salmon Milt. PLoS ONE 9(12): e114858. DOI: 10.1371/journal.pone.0114858
http://journals.plos.org/plosone/article?id=10.1371/journal.pone.0114858