SAN JOSÉ, Costa Rica (El Financiero de Costa Rica).- El Grupo Aquacorporación Internacional (GACI), principal exportador de tilapia costarricense, está volviendo la mirada hacia el mercado europeo en momentos en que los consumidores de esta parte del mundo están aumentando su consumo.

Además, con la reciente aprobación del plan de manejo de residuos, la Unión Europea volvió a abrir fronteras comerciales para esta especie y el camarón, tras cerrar el acceso en el 2007 y el 2008.

GACI –de capital chileno y dueño de las compañías Terrapez y Aquacorporación– lidera las exportaciones de tilapia en el país con producciones en los últimos tres años entre las 17.500 y 18.500 toneladas métricas (TM) al año. Su planta de proceso está en Cañas, Guanacaste.

La Promotora de Comercio Exterior (Procomer) registra solo dos empresas exportadoras.Debido a disposiciones de confidencialidad de la entidad, no fue posible conocer el nombre de la otra compañía.En el pasado, otra de las empresas que exportaba era Tilapias del Sol localizada también en Cañas, pero según la alcaldía de este cantón, la firma cerró hace tres o cuatro años.

Otra compañía que produjo tilapia es Hacienda La Pacífica, pero desde hace varios años le alquila sus lagunas de cultivo a GACI.Cada vez más conocidaÁlvaro Otárola, jefe del departamento de Acuicultura del Instituto Costarricense de Pesca y Acuicultura (Incopesca), explicó que hay dos sistemas de cultivo.

El primero es industrial, de grandes volúmenes, para la exportación y concentrado en Cañas al ser un distrito de riego.El otro lo conforman pequeños productores (unos 900) cuya producción anual va desde los 500 kilos hasta las 80 toneladas.

Incopesca estima que el cultivo de esta especie abarca 680 hectáreas y una producción total de 5.000 toneladas de filetes frescos durante el 2010.Para Otárola, el consumo de esta variedad ha ido creciendo en parte porque las grandes compañías (GACI) lograron posicionarla muy bien, lo cual fue aprovechado por otros productores.

En el caso del grupo chileno, del total de toneladas producidas, exporta el 95% a Estados Unidos y solo un 5% a Europa, pero según su gerente financiero administrativo, Wálter Cruz, “este último es un mercado en el que nos estamos enfocando más recientemente”.

Tiene razones para ello. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), durante el primer trimestre del 2011 las importaciones en la Unión Europea crecieron un 3,2% respecto del mismo periodo del 2010.

Destacan España, Holanda, Alemania y Polonia para un total 5.333 TM en la región, abastecida en su mayoría por China –90%–, Indonesia, Tailandia, Ecuador, Colombia y Brasil.En términos globales, la FAO prevé que el consumo aumentará significativamente: la demanda mundial para los próximos cinco años crecerá un 56%, lo que implicará entre 4,5 y 5 millones de toneladas métricas adicionales.

Inversiones en caminoDurante los primeros 10 meses del año, Costa Rica exportó poco más de $36 millones de tilapia (en partidas correspondientes a filetes y pescado fresco o refrigerado), según datos de Procomer.Esta cifra superó las ventas del año pasado, pero no alcanza las exportaciones de Honduras, convertido en el principal proveedor de este producto a EE. UU. con ventas anuales de $50 millones.

La apuesta de Grupo ACI –en el cual participa como socio minoritario Grupo Pelón de la Bajura– es competir gracias a la calidad e innovación.Cruz espera que, conforme el consumidor tenga más conciencia de la importancia del origen de los productos alimentarios y de los temas de trazabilidad y calidad, estarían tomando ventaja sobre otros países competidores.“Somos una empresa innovadora, que ha sido pionera en productos acuícolas de valor agregado como filetes marinados, empanizados y cortes especiales para ceviches”, dijo el ejecutivo.

Prueba de ello es la inversión por $15 millones de su nueva planta de producción de alimento para tilapia, que estará lista entre abril y mayo próximo. Esta inversión la realiza en alianza con la firma danesa Biomar, líder en la suplencia de productos para la industria acuícola.

Con esta planta se abastecerán las necesidades futuras de alimento y se busca mejorar la competitividad mediante la investigación y desarrollo de nuevas dietas.En el 2012, la compañía pretende alcanzar una producción mayor a las 20.000 TM anuales.