Por: Jeff Silverstein*
Red Orbit, USA 
Traducción: Aquahoy

Las aguas continentales y costeras proveen una amplia variedad de alimentos de origen acuático con diversos beneficios para la salud. El pescado tiene un alto contenido de proteína y un bajo nivel de grasas, y tienen un excelente balance de ácidos grasos nutritivos. Debido a que el consumo per cápita de alimentos de origen acuático se incrementa en EEUU y en todo el mundo, los científicos de Agricultural Research Service (ARS) en todo el país están realizando investigación y desarrollando soluciones para los mayores desafíos de la acuicultura: desarrollo de líneas domesticadas de animales acuáticos para su cultivo, mejoramiento de la salud y eficiencia en el crecimiento de los animales acuáticos, conservación de los recursos acuáticos, y el desarrollo de nuevas dietas e ingredientes para los alimentos.

ARS ha realizado contribuciones significativas al campo de la genética acuícola. La domesticación y mejora del híbrido de lubina rayada y perca amarilla están en los estados iniciales, mientras que los programas de reproducción de catfish, trucha arco iris, salmón del Atlántico, y ostras están en curso. Los científicos de la Catfish Genetics Research Unit en Stoneville, Mississippi, y el National Center for Cool and Cold Water Aquaculture en Leetown, West Virginia,  están trabajando en investigación genómica y mejoramiento de genética para el catfish del canal y la trucha arco iris. Sus trabajos ha empezado a para dividendos debido a que se están empezando a comprender mejor los genes envueltos en rasgos complejos como la resistencia a enfermedades, producción de filetes, y respuesta al estrés. En catfish y trucha arco iris, los programas de reproducción selectiva están en el camino de mejorar la resistencia a los principales patógenos bacterianos.

ARS esta implementando activamente varias estrategias para controlar la salud de los animales acuáticos, incluido el desarrollo de vacunas, reproducción selectiva para la resistencia a enfermedades, y terapéutica. Los científicos en la Aquatic Animal Health Research Unit, en Auburn, Alabama, han desarrollado y licenciados vacunas para la septicemia entérica del catfish y columnaris, los principales patógenos en el cultivo del catfish. Otras vacunas para las enfermedades de los peces de aguas cálidas, también se vienen desarrollando.

Los estudios realizados en el Harry K. Dupree Stuttgart National Aquaculture Research Center in Arkansas están conduciendo hacia la aprobación federal del sulfato de cobre tratar las enfermedades de peces. El desarrollo de nuevas estrategias de control de las enfermedades, como la terapia bacteriófaga, está progresando en Leetown. Debido a que la enfermedad es la principal causa de mortalidad de los peces en las instalaciones de acuicultura, estas herramientas de prevención podrían ahorrar a la industria de la acuicultura millones de dólares.

Un aspecto de igual importancia para la investigación de acuicultura en la ARS incluye la conservación de un precioso y limitado recurso: agua. Las tecnologías de recirculación de agua vienen siendo desarrolladas por colaboradores en el Conservation Fund's Freshwater Institute, en Shepherdstown, West Virginia, para maximizar la calidad del agua en los tanques de cultivo mediante la remoción y concentración de los desechos. Los científicos de ARS en las instalaciones de la Harbor Branch en Fort Pierce, Florida, están explorando métodos para el cultivo de peces marinos en agua con un bajo nivel de salinidad. El agua viene siendo tratada para la remoción de los desechos y recirculada a través de los tanques de cultivo. Con el tratamiento del agua los costos se incrementan, los sistemas de alta intensidad de reuso han probado ser viables económicamente para especies de alto valor.

Mejorando la eficiencia de cómo los animales convierten el alimento en carne es otro aspecto integral de la investigación en ARS. Los gastos en alimentación representan una gran porción de los costos de producción animal. Mejorando la eficiencia de retención de nutrientes (la tasa en la cual los nutrientes consumidos son incorporados en una porción comestible del animal) es una importante consideración económica.

El incremento en la retención de nutrientes disminuirá la liberación no deseada de nutrientes en el ambiente. El uso de nutrientes y la eficiencia en el crecimiento son componentes importantes de nuestras investigación en programas con el hibrido de lubina rayada, trucha arco iris y catfish. Nuestros científicos han identificado una trucha arco iris con un mayor crecimiento y una alta tasa de retención de proteína, y están investigando los mecanismos fisiológicos de la digestión de nutrientes y metabolismo en catfish y trucha arco iris.

Un desafío asociado es la fuente de nutrientes para los alimentos de los peces. Debido a que la producción de la acuicultura se incrementa en todo el mundo, la captura de especies para la producción de harina y aceite de pescado ha permanecido estable, aumenta la necesidad por fuentes adicionales de proteína y lípidos. Los científicos de ARS y la University of Idaho en la Hagerman Fish Culture Experiment Station en Idaho están desarrollando formulaciones de alimentos usando proteínas sustentables derivadas de vegetales con un rasgo de aminoácidos que promueven el crecimiento animal.

De particular interés es el uso de sub-productos de la producción de etanol y biocombustible. Los científicos en Auburn han observado excelentes respuesta de crecimiento en catfish y tilapia después de incorporar un subproducto de la producción de etanol (granos destilados con solubles) en sus alimentos. Este es uno de los principales proyectos de investigación de ARS que se concentran en el desarrollo de dietas usando proteínas y grasas que no provienen de la harina de pescado.

El cultivo de peces no está dentro de los objetivos de investigación acuícola de ARS. Nuestro trabajo en el cultivo de ostras esta ganando un buen momento. Un ejemplo excelente de esta investigación innovadora es como los investigadores de la ARS en Oregin están ayudando a los productores de ostras a responder a las pestes de camarones no comestibles.

La Organización para la Alimentación y Agricultura (FAO) de las Naciones Unidas estiman que mas del 40% de los alimentos de origen acuático consumidos en todo el mundo proviene de la acuicultura y que la producción debe duplicarse para satisfacer la demanda en el 2030. El ímpetu por sistemas marinos esta creciendo. Con una fuerte relación interdisciplinaria e importantes contribuciones de grupos de productores, agencias, universidades, y otras organizaciones, en programa nacional de acuicultura del ARS provee las bases para desarrollar la capacidad domestica de producción en acuicultura.
 
*Agricultural Research Service