El piojo de mar del océano Pacifico es muy diferente, genéticamente hablando, del piojo de mar del océano Atlántico, según un estudio liderado por la  Universidad de Victoria (UVic).

El descubrimiento tendría implicaciones significativas en la gestión de la pesca y acuicultura en British Columbia (BC), debido a que se asumía que la investigación en las interacciones del salmón y los piojos en el Atlántico podrían aplicarse de igual forma a los piojos de mar de cualquier lugar.

“Ahora conocemos que esto no es el caso”, dijo el biólogo Ben Koop de UVic. “Estuvimos aprendiendo de otros, pero es probable que se requiera de una solución para BC”.

Los pijos de mar son parásitos pequeños que se alimentan de la piel y carne de los peces huéspedes, debilitándolos y, en algunos casos, les causan la muerte. Cada año, el piojo de mar cuesta a la industria acuícola canadiense millones de dólares en pérdidas económicas. El piojo de mar también es el centro del debate en BC sobre los riesgos que poseen para los peces silvestres debido a incremento de las granjas de cultivo de salmón.

El proyecto de tres años Genomics in Lice and Salmon (GiLS), financiado por Genome BC, esta usando avanzadas herramientas genómicas para entender como el piojo de mar del Pacifico interactúa con sus salmónidos huéspedes. La familia de los salmónidos incluyen a salmón, trucha y char.

“Debido a que el tema del piojo de mar es relevante a BC, nosotros estamos preguntándonos desde una perspectiva genética”, dijo Koop, quien esta trabajando con investigadores de Fisheries and Oceans Canada, Simon Fraser University y Vancouver Island University. “Las decisiones políticas las tomaran otras personas, pero primero necesitamos desarrollar la ciencia básica”.

Koop y sus colegas son líderes mundiales en genómica de salmónidos. En los últimos cinco años, ellos han identificado cerca del 90% de los genes de los salmones y han desarrollado una nueva herramienta de investigación para estudiar que hace cada gen. Esta herramienta es ampliamente usada por los investigadores alrededor del mundo.

El equipo GiLS esta usando técnicas similares para descifrar el genoma del piojo de mar. Ya se ha identificado 10,000 genes, que representa el 75% del total.

En el proceso, el equipo ha descubierto que las formas del piojo del salmón del Pacifico y Atlántico, que lucen idénticos, difieren genéticamente por cerca del 10%, un margen comparable al del ser humano y del chimpancé.

El piojo del salmón del Pacifico puede ser hallado en todo el Pacifico Norte desde BC hasta Tokio, y probablemente se separo de su primo del Atlántico hace cinco millones de años, explicó Koop.

“Esta divergencia genética ayuda a explicar porque se ha observado diferencia en la patología entre las dos formas” dijo Koop. “Por ejemplo, el piojo del Pacifico no parece ser agresivo en términos de generar grandes lesiones en el pez”.

El próximo paso del equipo es determinar diferencias a nivel genético en como las dos formas infectan al pez, incluido factores como especies de huésped y tamaño, y temperatura del agua y salinidad.

“Es muy posible que el sistema inmunológico del salmón del Atlántico responda de forma diferente al piojo del pacifico” indicó Koop. “Esto generaría que los tratamientos que se vienen usando en las granjas de salmón de BC para controlar el piojo de mar, deban ser modificados”.

Fuente: Universidad de Victoria