EEUU.- Los investigadores de la Universidad de Delawere están estudiando la capacidad de la microalga Heterosigma akashiwo para neutralizar las emisiones peligrosas de las chimeneas y la producción de biocombustibles.

El proyecto es un producto del estudio de la bioquímica Kathryn Coyne sobre la ecología de H. akashiwo. Coyne y su becaria postdoctoral, Jennifer Stewart, descubrieron que la microalga contiene una enzima especial con la habilidad inusual para desintoxicar la óxido nítrico, uno de los múltiples contaminantes liberados a través de las chimeneas industriales.

En basa al descubrimiento de esta enzima, Coyne y Stewart decidieron explorar la posibilidad de utilizar la microalga para el control de la contaminación. Ellas conocían que otros científicos estaban tratando de utilizar diferentes especie de microalgas para reducir las emisiones de otro componente de los gases de combustión, el dióxido de carbono, debido a que las microalgas necesitan dióxido de carbono para crecer.

“El problema con aquellos ensayos fue que el óxido nítrico presente en el gas de combustión usualmente mata a las microalgas” dijo Coyne, profesor asistente de biociencias marinas. “Este es muy peligroso”.

Ahí es donde la enzima especial de H. akashiwo puede ayudar. La proteína permite que la microalga convierta el peligroso óxido nítrico en el inocuo nitrato, mientras que la microalga también metaboliza el dióxido de carbono.

En adición a su potencial de combatir la contaminación, H. akashiwo es una fuente probada de biocombustibles. Agregar nitrógeno es una importante pero costoso paso en el proceso de producir biocombustibles. H. akashiwo tiene la capacidad de usar el óxido nítrico del gas de combustión, lo que esencialmente elimina este paso.

El proyecto de Coyne aun se encuentra en sus etapas iniciales, ha recibido fondos de la Delaware Sea Grant. Antes de investigar las aplicaciones comerciales, Coyne necesita examinar los efectos a largo plazo de los gases de combustión sobre la fisiología de las microalgas. Ella también evaluará cuan bien H. akashiwo utiliza el óxido nítrico como fuente de nitrógeno y como las intensidades de luz afecta la producción de lípidos y ácidos grasos usados para hacer biocombustibles.

Contacto:
Kathryn J. Coyne
Assistant Professor
Marine Biosciences
University of Delaware
College of Earth, Ocean, and Environment
214 Cannon Laboratory
Phone: 1-302-645-4236     
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