Valencia, España.- Un equipo de científicos del Institut Cavanilles de Biodiversitat i Biologia Evolutiva del Parc Científic de la Universitat de València ha descrito por primera vez una mortandad natural de peces por parásitos en el Mediterráneo. Un estudio de la población de seriola o pez limón (Seriola dumerili) en las aguas de Mallorca, Alicante, Córcega y Cerdeña ha revelado que los parásitos, cuya gestión es clave en la acuicultura, también generan mortandades importantes en las comunidades de peces en su ecosistema natural.

En concreto, los investigadores pudieron documentar la incidencia mortal de Zeuxapta seriolae, un parásito del grupo de los monogéneos, sobre la seriola, una especie de alto interés comercial en zonas, como las Islas Baleares, Murcia, Grecia o Italia. Los resultados de este trabajo se acaban de publicar en el último número de la revista Veterinary Parasitology.

Los investigadores de la Universitat de València estudian la afección de parásitos de especies de pescados comerciales en cultivos marinos, como la dorada y la seriola, con el objetivo de encontrar estrategias de tratamiento basadas en su ciclo vital. Aun así, en esta ocasión, “el análisis de las comunidades en libertad evidenció una posible mortandad natural causada por la infección masiva por parásitos. Generalmente, en el medio salvaje, el sistema parásito-huésped está equilibrado, puesto que el parásito no tiene interés en matar a su huésped porque actuaría en detrimento de él mismo y causaría su misma desaparición. En algunos casos, como podría ser el de las especies de nueva colonización o invasoras, este equilibrio se puede malograr y durante un período de tiempo el sistema puede desequilibrarse y empeorar los efectos del parásito sobre los huéspedes debido al aumento de los niveles de infección. Este parece ser el caso de este parásito de reciente aparición en el Mediterráneo, hace unos quince años”, explica el director de la investigación, Francisco E. Montero.

Los parásitos monogéneos no tienen ningún efecto en el ser humano, a pesar de ello, “sí disminuyen la velocidad de crecimiento de los ejemplares y, en condiciones de producción intensiva, pueden causar la muerte de los individuos cultivados”, expone la investigadora Aigües Repullés-Albelda, autora del trabajo, quien añade que estos resultados son relevantes para la acuicultura porque en la actualidad en el área mediterránea “su desarrollo en cautiverio depende de los juveniles recolectados en el medio salvaje”.

Incrementos en la rentabilidad de la acuicultura

“La selección de los juveniles del área con menor incidencia del parásito y en el momento del año con mejores condiciones contribuirían a incrementar la rentabilidad de la explotación puesto que podrían aligerar, de manera sencilla, los niveles de infección iniciales”, según afirma Repullés-Albelda. Los expertos destacan el impacto económico del estudio porque este tipo de infecciones por parásitos son muy habituales en el ámbito de la acuicultura.

Para realizar la investigación, los científicos muestrearon de manera periódica 245 peces de diferentes regiones del Mediterráneo occidental. Todos los individuos se midieron y pesaron para calcular su grado de salud. Posteriormente, los ejemplares fueron analizados de manera separada y se registró el número de ejemplares parásitos así como su estado de desarrollo. Al mismo tiempo, se solicitó a Puertos del Estado, perteneciente al Ministerio de Fomento, la temperatura del agua en la principal área de muestreo y a la Dirección General de Pesca de las Islas Baleares, los registros de las capturas realizadas durante los últimos años. De hecho, “un factor que podría haber favorecido el contagio de los peces es la temperatura del agua, la cual ha sido ligeramente más elevada durante los últimos años”, añade Montero.

El equipo de investigación de Zoología de la Universitat de València es muy amplio y cuenta con secciones especializadas en diferentes áreas de conocimiento. Una de estas está dedicada al estudio en conservación, ecología y evolución de mamíferos y tortugas marinas así como a los parásitos de estos organismos tanto en el área mediterránea como en el ámbito internacional. Por otra parte, el grupo también dispone de una sección de investigación sobre parásitos de peces y su relevancia para la acuicultura dentro de la cual se ha desarrollado este estudio.