Holanda.- Científicos de la Radboud University encontraron que un único microorganismo es capaz de realizar todo el proceso de nitrificación en los tanques de cultivo de peces. Tradicionalmente se solía pensar que dos grupos distintos de bacterias eran responsables por la oxidación del amonio a nitrato, vía el nitrito.

“Me di cuenta de algo extraño en el laboratorio desde hace algún tiempo” manifestó Maartje van Kessel, microbiólogo de la Radboud University. “El consumo de nitrógeno en mi bioreactor parecía no tener sentido, esto no estaba relacionado con los microorganismos presentes en el cultivo, pero no pudimos encontrar ningún microorganismo oxidante del amoniaco”.

Su colega Sebastian Lücker agregó: “Después de un tiempo, hemos sido capaces de vincular todas estas enzimas a un solo organismo. Sorprendentemente, pertenece a la familia Nitrospira, que es muy conocida por su capacidad de oxidar en nitrito a nitrato. Pero nunca se vínculo a la oxidación del amoniaco a nitrito, el primer paso en el proceso de nitrificación”.

Estas características nuevas de Nitrospira pueden ayudar a los microbiólogos e ingenieros alrededor de mundo a interpretar mejor los datos de sus reactores, también en plantas de tratamiento de aguas residuales a gran escala.

Sorpresa en el sótano

Las nuevas características de Nitrospira fueron descubiertas en bacterias cultvadas de los biofiltros adheridos a los tanques de peces en el departamento de investigación en Fisiología Animal, localizado pisos abajo del Departamento de Microbiología en la Radboud University.

El chico malo se convierte en chico bueno

La bien conocidas bacterias anammox convierten el amoníaco y nitrito en gas nitroso, sin usar oxígeno. Siempre se pensó que Nitrospira competia con anammox por el nitrito. Pero con el actual descubrimiento, parece que Nitrospira en realidad ayuda a anammox todo el tiempo proveyendo con nitrito extra.

“Nuestro descubrimiento de este organismos cambiará el conocimiento en los libros” explicó Lücker. “También creo que esto también tiene grandes implicaciones para la investigación del clima”. Los compuestos de nitrógeno tienen un efecto directo e indirecto sobre el medio ambiente y el clima. Por ejemplo, ellos son importantes fertilizantes para las plantas, pero un exceso de nitrógeno conduce a la eutrofización.

Referencia:
Maartje A.H.J. van Kessel, Daan R. Speth, Mads Albertsen, Per H. Nielsen, Huub J.M. Op den Camp, Boran Kartal, Mike S.M. Jetten, Sebastian Lücker. Complete nitrification by a single microorganism. Nature, DOI: 10.1038/nature16459
http://www.nature.com/nature/journal/vnfv/ncurrent/full/nature16459.html