Tianjin, China.- Aun cuando las microalgas tienen un gran potencial para la producción de biodiesel, la producción a gran escala aun no es económicamente factible. Los métodos de cosecha de las microalgas constituyen una parte importante de los costos de producción; en este sentido el quitosano a emergido como un agente floculante favorable en la cosecha de microalgas.

Las microalgas tienen una serie de ventajas comparadas a las plantas terrestres para la producción de aceites: (1) el cultivo de las microalgas no necesitan mucha área como las plantas terrestres; (2) las microalgas tienen una mayor producción de biomasa que las plantas terrestres; (3) algunas especies de microalgas son ricas en aceites; (4) las microalgas utilizan el CO2 de la atmósfera vía la fotosíntesis; (5) las microalgas requieren menos agua dulce que las cosecha terrestres; (6) el biodiesel producido del aceite de las microalgas tienen propiedades ventajosas comparadas al biodiesel estándar.

Científicos del State Key Laboratory of Engines y del Tianjin State Key Laboratory of Modern Chinese Medicina, de las Tianjin University, realizaron una revisión del estado actual de las investigaciones sobre la aplicación del quitosano y los materiales derivados del quitosano en la cosecha de microalgas.

Aunque las microalgas constituyen un insumo prometedor para la producción de biodiesel, la producción a gran escala aun no es económicamente viable. Esto se debe principalmente a la cantidad de energía requerida para la cosecha. Sin embargo, debido a que los diámetros de las microalgas son frecuentemente pequeños (3 – 30 mm), cosechan las microalgas son un problema significativo.

En algunos sistemas de producción comercial, los cultivos alcanzan 0.5 kg/m3 en biomasa seca, por lo cual se requiere de grandes volúmenes antes de que el aceite pueda ser extraído. Algunos científicos han estimado que la cosecha puede representar entre el 20 a 30% del total de los costos de producción.

El quitosano no solo ha probado ser efectivo para el tratamiento de agua y la protección ambiental, también ha mostrado interesantes propiedades para la remoción de las microalgas de agua dulce y de mar.

Algunos científicos reportan que el quitosano es un efectivo floculante algal. En general, el quitosano puede efectivamente flocular las especies de microalgas de entre 5 a 200 mg/L. De acuerdo con los científicos, la capacidad del quitosano para remover las microalgas efectivamente a bajas dosis es parcialmente debido a sus propiedades.

La revisión realizada por los científicos constituyen un punto de partida para que los estudios en el futuro invaliden, confirmen o completen los hallazgos actuales, y mejoren el conocimiento en este campo.

Referencia:
Guanyi Chen, Liu Zhao, Yun Qi, and Yuan-Lu Cui, “Chitosan and Its Derivatives Applied in Harvesting Microalgae for Biodiesel Production: An Outlook,” Journal of Nanomaterials, vol. 2014, Article ID 217537, 9 pages, 2014. doi:10.1155/2014/217537
http://www.hindawi.com/journals/jnm/2014/217537/