Tailandia.- Una nueva plaga nada entre las granjas camaroneras de China y del sudeste de Asia, haciendo que los precios de camarón en EEUU y Europa alcancen niveles récord en los últimos meses.

“La escasez va a durar al menos un par de años, o quizás mas” predijo Matthew Briggs, un consultor de acuicultura en Ridley Aquafeed con más de una década en la industria camaronera en el sudeste de Asia, al medio Bangkok Post.

El síndrome de la mortalidad temprana (EMS, por sus siglas en inglés), la última epidemia que golpea la industria camaronera en Asia, primero golpeó las granjas chinas en el año 2009, y gradualmente se diseminó a Malasia, Vietnam y Tailandia.

Los cuatro países representaron cerca del 70% de las exportaciones de camarón mundial en el año 2011, según las estadísticas de la Food and Agriculture Organisation (FAO). Tailandia, el principal exportador de camarón en el mundo, fue golpeado por el EMS a finales del año 2012.

Los científicos hasta ahora no conocen mucho sobre el EMS. Durante las últimas dos a tres décadas, el cultivo comercial de camarón ha sido golpeado por 20 epidemias virales y bacterianas, y nuevos síndromes.

“Esto es diferente” dijo Simon Funga-Smith, funcionario de FAO en Bangkok. “La mayor parte de las enfermedades en el pasado fueron causados por un virus que infecta al animal, pero el EMS es causado por un virus que infecta una bacteria en el camarón, la cual luego genera una toxina que envenena al animal”.

“En la actualidad, sólo somos capaces de replicar la enfermedad en el laboratorio, el cual es el primer paso que se debe tomar” dijo Funga-Smith.

Las granjas camaroneras son altamente propensas a las diseminación rápida de los nuevos debido a que son monocultivos.

Desde el año 2001, los productores asiáticos cambiaron la crianza del camarón tigre negro (Penaeus monodon), indígena de Asia, por el camarón blanco (Litopenaeus vannamei) debido a que está especie era menos susceptible a las enfermedades, hasta que golpeo el EMS. El cambio representó el dominio de Asia en las exportaciones de camarón durante la última década.

La producción camaronera de Tailandia fue de 485 000 t el año pasado, del cual el 80% fue exportado. Sin embargo, para este año se pronostica una producción de sólo 270 000 t, parcialmente debido al EMS, pero también a que los productores tienen miedo al EMS para sembrar sus estanques.

La producción de camarón en China fue de 1.5 millones de toneladas por año antes del EMS, del cual cerca de 200 000 t fueron exportadas, dijo Cui He, vice-presidente de China Aquatic Products Processing and Marketing Alliance.

Desde la epidemia EMS, China viene importando camarón de India y Ecuador para satisfacer su demanda doméstica.

Vietnam también viene importando camarón para mantener su industria de procesamiento. A pesar de la disminución en el volumen, Vietnam generó 1.4 billones por las exportaciones de camarón durante los primeros siete meses de este año, lo que representa un aumento de 14.7% con respecto al mismo período del año pasado, gracias al incremento de los precios en el mercado internacional, informó la Vietnam Association of Seafood Exporters and Producers.

Cambiar las importaciones de camarón a países libres de EMS podría no ser una solución a largo plazo para el mercado mundial, advierten los expertos.